¿En qué zona de la Luna tendrá lugar el primer paseo espacial del programa Artemisa?

El programa Artemisa de la NASA tiene como objetivo oficial poner dos seres humanos sobre la superficie lunar en 2025. Para ello se usará el módulo lunar de SpaceX, apodado Moonship, que llevará a los dos astronautas de la NASA —al menos uno de ellos mujer— desde la nave Orión hasta la Luna. Pero, ¿dónde aterrizará este módulo lunar de la misión Artemisa III? Aunque todavía no se ha aprobado formalmente el lugar de alunizaje, desde hace años la agencia espacial estudia posibles candidatos, la inmensa mayoría en el polo sur lunar. El objetivo de estudiar el polo sur es, como es sabido, aprovechar —o controlar— las reservas de hielo de agua que existen bajo el regolito, sobre todo en las zonas que se hallan permanentemente en sombra. Sin embargo, el polo sur de la Luna presenta varias características llamativas. El primero es la iluminación: del mismo modo que hay zonas a las que nunca llega la luz del Sol, hay otras iluminadas permanentemente, las llamadas «islas de luz». Entre estos extremos, hay otras zonas que permanecen iluminadas o en sombra durante determinados periodos de tiempo a lo largo del día lunar.

Está claro que una zona iluminada continuamente es una buena elección porque podemos aterrizar en cualquier momento, pero también tenemos que tener en cuenta otros factores, como por ejemplo las comunicaciones. Hay partes del polo sur situadas en la cara oculta o en las que la Tierra se pone en ocasiones bajo el horizonte local por efecto de las libraciones, lo que requiere el uso de satélites retransmisores (como el satélite Queqiao chino que se encarga de las comunicaciones con la sonda Chang’e 4, situada en la cara oculta). ¿Y qué lugares del polo sur son los más favorables? Pues el favorito, sobre todo de cara a una primera misión tripulada, es el borde del cráter Shackleton. Precisamente, el polo sur geográfico cae justo en el borde de este cráter de 21 kilómetros de diámetro, pero, coincidencias aparte, dos de los principales sitios candidatos para el primer alunizaje de Artemisa se encuentran cerca de este cráter.

El primero es una zona en el propio borde de Shackleton que se halla a 1700 metros de altitud, conocido como Sitio 004, que cuenta con una iluminación solar media del 85% o superior (la iluminación en el polo sur es muy sensible a la altura del terreno). El segundo es el Sitio 001, localizado a 1900 metros de altitud, en la cresta Shackleton-de Gerlache que une los dos cráteres homónimos y que goza de una iluminación media del 89% (es la zona más iluminada de todo el polo sur). Pero, como hemos comentado, la iluminación solo es uno de los factores a tener en cuenta. Esta zona también destaca por la posibilidad de mantener una línea de visión de la Tierra durante gran parte del día lunar, facilitando las comunicaciones.

Al tener estos requisitos en cuenta, el lugar preciso del alunizaje no puede coincidir exactamente con los sitios 001 o 004, pero puede estar relativamente cerca. En este sentido, el sitio 001 de la cresta Shackleton-de Gerlache parece ofrecer más variedad de zonas candidatas que el borde del cráter. Además, en la cresta hay varias zonas permanentemente en sombra más fácilmente accesibles que el fondo de Shackleton, mucho más profundo, así que es una buena oportunidad para estudiar la presencia de volátiles en estas regiones.

Fuente: naukas.com

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